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1.1 Definición de Ecología.

Aunque la ecología es una ciencia relativamente nueva, tiene sus antecedentes en estudiosos como los llamados naturalistas, que también fueron los iniciadores de la biología.

1.1.1 La ecología como ciencia integradora
e interdisciplinaria

La ecología es una ciencia fáctica, es decir, que busca conocimiento estudiando los hechos de una manera ordenada y racional. Como cualquier ciencia, utiliza el método científico para obtener y validar conocimientos. Inicia con la observación metódica de la naturaleza, formula hipótesis o preguntas bien estructuradas, se apoya en lo que se ha estudiado antes y regresa a la misma naturaleza para contestar dichas preguntas. De esta forma, la ecología va construyendo explicaciones racionales acerca de su objeto de estudio.

¿Qué estudia la ecología?
La palabra ecología proviene de los vocablos griegos oikos (casa) y logos (estudio); en este sentido, el medio ambiente es la "casa" de los seres vivos, así que la ecología estudia las relaciones existentes entre los distintos seres vivos y entre ellos y su medio ambiente.

Historia de la ecología
Hay una diferencia entre el origen de la ecología como ciencia y el término ecología, pues bien, la palabra ecología fue usada por primera vez en 1869 por el zoólogo alemán Ernst Haeckel; sin embargo, no podemos decir que ése haya sido el inicio de la ecología como ciencia, ya que cualquier ciencia se va construyendo y estructurando poco a poco, con la intervención de diversas personas, de las cuales podemos destacar al científico francés Jean-Baptiste Lamarck, al biólogo inglés Charles Darwin y al mismo Haeckel como los que plantearon las primeras ideas sobre esta ciencia.

La ecología el día de hoy
Las propiedades de los sistemas no pueden describirse por sus elementos separados, por eso tienen que estudiarse globalmente, involucrado a todas partes. Por ejemplo, el agua es diferente del hidrógeno y el oxígeno por separados que la constituyen. Si estudiamos al hidrógeno y oxígeno por separado, no llegaremos realmente a entender lo que es el agua. Así, existen tres premisas básicas:

Los sistemas existen dentro de sistemas.- Las moléculas existen dentro de células, las células dentro de tejidos, los tejidos dentro de órganos, los órganos dentro de un organismo y así sucesivamente.

Los sistemas son abiertos.- Como consecuencia de la anterior premisa, tenemos que cada sistema recibe o da algo a los otros sistemas, generalmente a los que se encuentran mas cerca. Los sistemas abiertos se caracterizan por un proceso de intercambio constante en su ambiente.

Las funciones de un sistema dependen de su estructura.- Los tejidos musculares, por ejemplo, se contraen porque están constituidos por una estructura celular que permite contracciones para funcionar.

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¿Por qué se le llama ciencia integradora?
La ecología ha cambiado mucho desde sus inicios. Ya no se considera como una rama de la biología, como se creía en un principio; actualmente la ecología es vista como una ciencia integradora. Esto quiere decir que en el estudio de los problemas ecológicos se requiere de la intervención de otras ciencias naturales, más como participantes activos que como meras ciencias auxiliares. Para cualquier estudio ecológico son necesarios conocimientos de zoología, botánica, geografía, química, meteorología, edafología, limnología, etc.; sin embargo, la ecología debe saber integrar todas estas áreas en un sistema más complejo, que vaya más allá de la mera suma de sus partes. No se trata de abarcar todas las ciencias, sino de identificar en cada problema ecológico la relación existente entre cada uno de sus componentes, y si éstos son de distinta naturaleza, se les tiene que estudiar desde diversos puntos de vista.